Big Data y Teoría General de Sistemas: dos formas de enfocar el mundo que nos rodea

Nota: entrada publicada originalmente el 24 de septiembre de 2013

Recientemente acudí a una jornada en la ETSINF para conocer qué es realmente el Big Data y qué aplicaciones tiene en las empresas, así como las salidas profesionales que puede tener para los profesionales de la Documentación (que dicho sea de paso, no es una cuestión contemplada por los ponentes).

Lo cierto es que el Big Data es un conjunto de técnicas para la recogida de datos ingentes con la finalidad de crear sistemas inteligentes capaces de realizar análisis predictivos. Por ejemplo, sirve para la optimización del transporte público de una ciudad como Dublín a través de los datos de uso de los ciudadanos (con datos recogidos por cámaras públicas, sensores de tráfico, etc.), o conocer los puntos de mayor afluencia de público en determinadas zonas de la ciudad o ante acontecimientos relevantes (centros comerciales, acontecimientos deportivos…). El Big Data y su capacidad predictiva tienen un gran campo de actuación en el sector sanitario. La jornada se centró sobre todo en los aspectos tecnológicos que hacen posible el uso de datos y las aplicaciones para sistematizarlos que harán mejorar aspectos de nuestra vida. En conclusión, el Big Data sirve para afrontar problemas complejos.

Pero para resolver estos problemas complejos hace ya unos cuantos años que Jay Forrester, ingeniero del MIT, creó la dinámica de sistemas. ¿Y qué hace esta disciplina? Construye modelos matemáticos, que imitan sistemas complejos con los cuales se simula la realidad para intentar resolverlos. Los pasos, muy resumidamente serían los siguientes: identificar los elementos del sistema, las relaciones entre esos elementos, trasladar esas relaciones funcionales a ecuaciones, a variables matemáticas, con las cuales construiremos una representación del mundo sobre la cual podremos ensayar diversas soluciones o todas las soluciones posibles a problemas complejos del mundo real. Esta teoría fue introducida en España en la década de 1960 por Lorenzo Ferrer y Antonio Caselles a través de la Escuela de Investigación Operativa y Sistemas de la Universidad de Valencia. Con esta metodología se puede predecir cuántas plazas escolares necesitará en el futuro una población como Torrent, se puede diseñar un sistema de control del desempleo o estudiar la dinámica de la población mundial basándose en los datos de la calidad de vida de la ONU, por citar diversos ejemplos.

¿Cuál es, pues, la relación entre la Teoría General de Sistemas y el Big Data? El Big Data trata estadísticamente datos inconmensurables y establece aproximaciones al mundo real a través de estadísticas y probabilidades, lo cual tiene la ventaja de la rapidez en el tratamiento de los datos (a medida que la tecnología informática lo permite), mientras que la Teoría General de Sistemas se basa en el conocimiento interno de la dinámica del sistema en cuestión, en variables y sus interrelaciones, aproximándose al mundo real, de forma similar a como el simulador de vuelo de un avión reproduce las condiciones de una aeronave y permite a los futuros pilotos mejorar sus habilidades. En resumen, estamos ante dos formas de ver el mundo, el Big Data desde fuera, forma numérica, y la Teoría General de Sistemas, desde el interior de la realidad.

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